Sonda Messenger se zřítila rychlostí přes 14 000 kilometrů a vytvořila kráter o průměru zhruba 16 metrů. NASA zkázu sondy potvrdila poté, co už se zařízení znovu neobjevilo po průletu nad odvrácenou stranou planety.

Messenger byla jediná umělá družice, jaká kdy kolem Merkuru obíhala. Obkroužila ji dohromady 4104krát. V 70. letech se k Merkuru přiblížila také sonda NASA Mariner 10.

Sonda Messenger odstartovala ze Země v létě roku 2004 a od března 2011 obíhala kolem nehostinné planety o průměru necelých 5000 kilometrů. Mimo snímkování planety nasbírala obrovské množství dat, která nyní mají být analyzována.

Snímek Merkuru z roku 2008, který pořídila sonda Messenger.

Snímek Merkuru z roku 2008, který pořídila sonda Messenger.

FOTO: Uncredited, ČTK/AP

Původně NASA plánovala, že Messenger pořídí zhruba 2500 snímků, ale mise byla dvakrát prodloužena. Před misí byla zmapována zhruba jen polovina povrchu planety, která je astronomům známá více než 3000 let.

Výsledky mise vědce nadchly. Sonda, kterou před žárem chrání keramický štít, byla vybavena osmi vědeckými přístroji. Odhalila mimo jiné nečekaně silnou vulkanickou činnost, neobvyklý nedostatek železa na povrchu, ale také možné stopy po někdejší přítomnosti vody. Navazující misi k Merkuru chce v roce 2017 vyslat Evropa.