„Vypadá to, že bojujeme ztracenou bitvu,“ říká Ellis Hunt z floridského Lake Wales, jehož rodinná farma zaujímá asi dva tisíce hektarů. Ještě před pár lety expedoval ročně na trh asi milión padesátikilových beden pomerančů, teď to vypadá sotva na 750 tisíc.

Pomerančovníkové sady v USA jsou už několik let terčem útoku drobných mšicosavých mušek Diaphorina citri z čeledi merovitých (Psyllidae). Ty jsou hostiteli bakterie Candidatus Liberibacter, zastavující dozrávání plodů.

Napadené pomeranče nejenže nedostanou charakteristickou oranžovou barvu, ale především zůstanou trpké. Američtí sadaři mluví o nemoci zelenání citrusů, v Asii, kde je už choroba rozšířena masově, dostala metla poetičtější jméno – nemoc žlutého draka.

Rekordní pokles

Spojené státy kvůli nákaze letos už počtvrté snížily oficiální odhad sklizně. Počátkem dubna ministerstvo zemědělství konstatovalo, že se dá očekávat pokles na 110 miliónů beden, tedy 4,95 miliónu tun.

To je téměř o pětinu, přesně o 18 procent méně než loni a nejméně od katastrofálního roku 1985, kdy pomerančovníkové sady spálil na jihu Spojených států mimořádný mráz.

Očekávanou letošní úrodu snad ani nemá smysl srovnávat s rekordním rokem 1998, kdy USA sklidily 244 miliónů padesátikilových beden s oranžovými plody.

Bude třeba vysadit nové stromy?

„Stříkáme stromy každé čtyři týdny, ale ty mušky jsou rychlejší,“ stěžuje si Hunt. Nepomáhají insekticidy ani dodatečné hnojení, nákaza postupuje. Někteří malí farmáři v Huntově okolí už boj vzdali. Ceny za chemické ošetření natolik zvyšují náklady, že už nemohou uvažovat o zisku. Raději než zabřednout do ještě větší ztráty nechávají nedozrálé infikované pomeranče padat na zem.

Pěstování pomerančů je na Floridě významným zemědělským oborem. Roční výnosy – tedy v normálních letech – se pohybují kolem devíti miliard dolarů a péče o sady a zpracování plodů zaměstnává 76 tisíc lidí. Vědecká pracoviště proto usilovně hledají účinný prostředek jak nákazu zastavit nebo jak jí předejít. Nehledě na obtížnost úkolu visí nad úspěšnou aplikací protizbraně otazník. Jak rychle by se muselo ošetřit 70 miliónů pomerančovníků na ploše přesahující 212 tisíc hektarů, aby byla nemoc žlutého draka jednou provždy zažehnána?

Odpověď je možné najít ve sdělení Daniela Sleepa z floridského úřadu pro zemědělství a spotřebitele. „Sady budou znovu osazeny mladými stromy a za nějaké tři roky začne úroda zase stoupat,“ řekl.