Chariklo je planetka široká zhruba 250 kilometrů. Vědci se loni rozhodli, že ji prozkoumají, ale s tím, co objeví, nepočítali.

"Nehledali jsme prstenec. Ani jsme si nemysleli, že by tak malý objekt nějaký mohl mít," řekl vedoucí astronom projektu Felipe Braga-Ribas z Brazilské státní observatoře v Riu de Janeiro.

Dosud bylo známo, že prstence mají obří plynné planety Saturn, Jupiter, Uran a Neptun.

Asteroid má hned dva

Astronomové loni 3. června zaměřili na asteroid vzdálený od Země zhruba miliardu kilometrů teleskopy ze sedmi míst v Argentině, Brazílii, Chile a Uruguayi. Chtěli objekt zájmu sledovat při jeho přechodu před vzdálenou hvězdou z pohledu ze Země.

Při analýze pak u Charikla zaznamenali prstenec, a ne jeden, nýbrž dva. Vnitřní je široký sedm kilometrů a vnější tři. Vzdálené jsou od sebe devět kilometrů.

Podle Bragy-Ribase jsou oba prstence jasné s ostrými okraji. Podobají se prstencům Saturnu, ale jejich částice se pohybují pomaleji – desítky metrů za vteřinu, na rozdíl od desítek kilometrů u prstenců Saturnu. Je prý také pravděpodobné, že Chariklo má jeden či více malých měsíců.

Prstence se podle všeho utvořily po srážce Charikla s jiným vesmírným tělesem.