Asteroid pojmenovaný jako P/2013 R3 byl poprvé zachycen loni v září teleskopem Catalina v Arizoně. O dva týdny později ho zachytily i Keckovy dalekohledy na Havaji a rozpoznaly, že se ve skutečnosti jedná o tři tělesa.

„Keckovy teleskopy nám ukázaly, že se na asteroid vyplatí podívat Hubbleovým vesmírným dalekohledem,“ řekl profesor David Jewitt z University of California.

Větší rozlišení ukázalo, že místo tří těles se blízko u sebe pohybuje deset objektů, každý s ocasem podobným těm u komet. Před rozpadem měl podle vědců asteroid průměr 600 až 1000 metrů.

Astronomové si nemyslí, že asteroid byl zničen při kolizi s jiným tělesem. Na to se jeho fragmenty pohybovaly moc pomalu. Nejpravděpodobnějším vysvětlením je, že se těleso rozpadlo vlivem slunečního záření, které zvyšovalo rychlost rotace asteroidu, až se nakonec rozpadl.

Tento jev je vědci označován jako tzv. YORP efekt. O jeho existenci se dlouho debatovalo, až doteď ale nebyl spolehlivě pozorován.