Nález naznačuje, že Země se stala poměrně krátce po svém vzniku před 4,5 miliardy let obyvatelnou. "Zemská kůra se vytvořila relativně brzy po vzniku naší planety – a tento malý drahokam je jejím pozůstatkem," napsali odborníci ve své studii zveřejněné v nejnovějším vydání časopisu Nature Geoscience.

"Země v její rané fázi nebyla tak drsným místem, jak se mnozí vědci domnívali," konstatoval vedoucí výzkumu John Valley z amerického Wisconsinského univerzitního systému.

Naše planeta vznikla před 4,5 miliardy let jako žhavá koule, ale podle zmíněného zirkonu lze soudit, že již o 100 miliónů let později měla pevnou zemskou kůru. Z věku minerálu je také patrné, že zemská kůra se objevila jen 160 miliónů let po zformování naší sluneční soustavy.

Nejstarší svědectví vydaly stromatolity

"Jedna z věcí, které nás doopravdy zajímají, je, kdy byla Země poprvé vhodná k životu. Kdy vychladla natolik, že se mohl objevit život," uvedl Valley v telefonickém rozhovoru. „Zjištění, že krystal zirkonu, a tudíž i zemská kůra jsou staré 4,4 miliardy let, naznačují, že naše planeta mohla být schopna podporovat mikrobiální život před 4,3 miliardy let," prohlásil dále Valley.

"Nemáme žádné důkazy, že život tehdy skutečně existoval. Ani nemáme žádné důkazy, že neexistoval. Ale není důvod, proč by před 4,3 miliardy let nemohl život na Zemi existovat," dodal Valley.

Nejstarším fosilním svědectvím života na Zemi jsou stromatolity, tedy vápencové útvary vytvořené archaickými formami bakterií, které jsou staré asi 3,4 miliardy let.

Zmíněný zirkon byl vyzdvižen ze skály v australské oblasti Jack Hills v roce 2001. Na nález takové důležitosti je zirkon velmi malý – měří pouze 0,2krát 0,4 milimetru.

"Zirkony mohou být velké a velmi krásné. Ty, se kterými pracujeme my, jsou však malé a nejsou pro nikoho zvlášť atraktivní, s výjimkou geologů," podotkl Valley. "Kdybyste tento úlomek položili na dlaň a měli dobrý zrak, mohli byste ho vidět bez lupy," dodal.