Studie zveřejněná v časopise Science dokazuje, že před 200 milióny let otřásly Zemí mohutné erupce dostatečně velké na to, aby pohřbily území USA pod vrstvou lávy o výšce 91 metrů. O milión let dříve se totiž podle autora studie, geologa Terrence Blackburna z Carnegie Institution for Science, začal rozpadat superkontinent Pangea.

"Bouřlivé období zvýšené vulkanické činnosti se protáhlo na 600 tisíc let, během kterých vymřela většina živočišných druhů," uvádí Blackburn.

Přesnější datování na základě vylepšené analýzy rozpadu izotopů uranu zúžilo časové rozmezí, ve kterém zvýšená vulkanická aktivita probíhala, a podařilo se ji tak sladit s nálezy fosilií. Erupce a výrony lávy tak bylo možné označit za hlavní příčinu vyhynutí druhů. Dřívější měření měla značný rozptyl několika miliónů let a vulkanická činnost se jevila jako okrajový faktor.

První fáze vulkanické aktivity začala podle Blackburna v oblasti dnešního Maroka před 201 560 000 lety, kdy ještě Amerika a Afrika nebyly odděleny Atlantským oceánem. Vlna erupcí se šířila během následujících 12 tisíců let oblastí, která dnes tvoří východní pobřeží Ameriky.

Během 30 000 let pokračující vulkanické aktivity a možná i v kratším intervalu, se rozlilo milión kubických kilometrů magmatu. Následovaly další tři období silné sopečné aktivity po 60 000 letech, 270 000 letech a 620 000 letech.

Ačkoli se dá spojit vymizení fosilních nálezů živočichů a rostlin s touto vulkanickou apokalypsou, je podle vědců otázkou, jaké podmínky se vytvořily, že vedly k vymírání většiny druhů. Předpokládají, že erupce vyvolaly drastickou klimatickou houpačku s krátkodobým ochlazováním následkem sopečných aerosolů v atmosféře střídané oteplováním kvůli koncentraci oxidu uhličitého v atmosféře. V oceánech pak život zahubila zřejmě jejich zvýšená kyselost.