Asteroid dopadající na Zemi je jedním ze scénářů konce světa či zdecimování života na Zemi, jako se to před milióny let stalo dinosaurům. Nebezpečné je ovšem i riziko dopadu menších vesmírných těles, která by sice neohrozila civilizaci jako celek, ale mohla by vymazat nějaké velké město.

"Hledáme koncepty pro lepší pochopení fyziky srážek o vysokých rychlostech přirozených a umělých objektů, které bychom ověřili jak na Zemi, tak ve vesmíru," uvádí se v prohlášení ESA, která na projektu spolupracuje s americkou Laboratoří aplikované fyziky Johnse Hopkinse.

Program počítá s vysláním dvou sond k binárnímu asteroidu v roce 2020. Vybrán byl asteroid 65 803 Didymos s průměrem kolem 800 metrů, který provází menší těleso o průměru 150 metrů. Menší z dvojčat poslouží jedné sondě jako terč, zatímco druhá bude monitorovat následky úderu jak na cílovém asteroidu, tak na jeho větším souputníkovi.

Lidstvo zatím nemá k dispozici fungující postup na odvrácení hrozby, dosud se zlepšuje pouze systém sledování těles, která by mohla Zemi zkřížit cestu. Ačkoli se zdálo, že Zemi hrozí fatální srážka s poměrně velkými tělesy v roce 2029 a 2036, pokaždé se zatím ukázalo po přesnější analýze drah, že by měly planetu minout v bezpečné vzdálenosti.