Astronomové nyní odhadují, že blízko Země, tedy ve vzdálenosti 195 miliónů kilometrů od Slunce, obíhá 19 500 středně velkých asteroidů proti dříve odhadovaným 35 000. NASA nicméně upozorňuje, že předpoklad, že menší množství asteroidů znamená menší riziko pro Zemi, bude ještě muset potvrdit další průzkum.

Za středně velký asteroid se považuje těleso o šířce mezi 100 až 1000 metry. Při srážce se zemským povrchem na špatném místě by takové těleso například dokázalo zničit metropolitní oblast. NASA přitom upozorňuje, že z předpokládaných asi 19 500 asteroidů této velikosti blízko Země jich objevila a sleduje jen asi 5200. Zbytek na objev stále ještě čeká.

Největší asteroidy už byly zachyceny

U velkých asteroidů se šířkou nad 1000 metrů nejnovější výzkum zaznamenal jenom malý pokles očekávaného počtu. Vědci již nicméně těchto těles, jejichž srážka se Zemí by měla globální následky, zachytili 93 procent. V blízkosti planety jich obíhá 981, přičemž 911 je známých.

Podle NASA žádný z nich nepředstavuje pro Zemi v několika následujících stoletích riziko. Vědci se přitom domnívají, že zachytili všechny asteroidy o šířce zhruba deset kilometrů. Těleso o právě takové velikosti podle některých teorií způsobilo vyhynutí dinosaurů. "Riziko, že opravdu velký asteroid dopadne na Zemi, než ho najdeme a budeme před tím moci varovat, významně kleslo," podotkl výzkumník Tim Spahr.

Výsledky výzkumu pocházejí z širokoúhlého infračerveného teleskopu WISE, který pátrá po běžně neviditelných vesmírných objektech a dalekých galaxiích. NASA jej vypustila do vesmíru v roce 2009. Teleskop pak mezi lednem 2010 a únorem 2011 dvakrát postupně udělal snímek celé oblohy.