Objev se podařilo učinit pomocí Herschelova vesmírného teleskopu v oblasti formování nových hvězd v souhvězdí Orionu. Vědci se o něm chystají informovat v magazínu Astrophysical Journal.

Kyslík je třetí nejhojněji se vyskytující prvek ve vesmíru po vodíku a héliu. Nicméně jeho dvouatomové molekuly (O2 - dikyslík), díky kterým na Zemi existuje život, byly zaznamenány ve vesmíru úplně poprvé.

Na Zemi tvoří kyslík 21 procent atmosféry. Vyskytuje se také v tříatomových molekulách, tedy ve formě ozónu, který ve výšce zhruba 25 až 30 kilometrů nad zemským povrchem chrání organismy před škodlivými účinky ultrafialového záření.

Již v roce 2007 byl publikován objev molekul kyslíku v kosmu na základě pozorování švédským teleskopem Odin. Tento objev však dosud nebyl nezávisle potvrzen.

Vědci věří, že molekuly kyslíku se ve vesmíru skrývají v prachových zrnech a ledových částečkách. Oblast v souhvězdí Orionu, kde dochází ke vzniku nových hvězd, si vědci vybrali proto, že předpokládali, že v teplejší a turbulentnější části kosmu se kyslík z ledu a prachu „odpeče“.

Herschelův teleskop, který snímá infračervené záření, zaznamenal stopy prchavého kyslíku ve formě dvouatomových molekul. „Tím se vysvětluje, kde se nám ve vesmíru kyslík schovává,“ řekl Paul Goldsmith, přední výzkumník projektu Herschel Oxygen. „Ale nenalezli jsme ho moc. A stále nerozumíme, co je tak zvláštního na místech, kde jsme ho objevili. Vesmír stále ukrývá mnohá tajemství,“ dodal.