Stardust, pohybující se rychlostí 38 600 kilometrů za hodinu, se tak dostala ještě blíže ke kometě, než vědci očekávali. Maximálního přiblížení sonda dosáhla v 5:41 SEČ a snímky povrchu začala na Zemi posílat asi o hodinu a půl později. Podle amerického Národního úřadu pro letectví a vesmír (NASA) může jejich vyhodnocení pak trvat i několik let.

Stardust si však postavil hlavu a zvolila vlastní postup zasílání napjatě očekávaných fotografií na Zemi – ačkoliv ho řídící tým naprogramoval tak, aby jako první poslal snímky z největší blízkosti, začal odesílat fotografie v pořadí, jak byly pořízeny.

Astronomové tak se zklamáním měli jako první na stole záběry připomínající svítící tečku v černém poli.

Druhá návštěva

Kometa Tempel 1 se stala první, kterou "navštívily" dvě různé sondy. V roce 2005 do komety velikosti půlky Manhattanu vystřelila sonda Deep Impact projektil, který v ní vyhloubil kráter o průměru asi 100 metrů. Srážka v obrovské rychlosti vyvrhla z komety tolik prachu a suti, že nebylo možné kráter důkladně prohlédnout.

Teď se astronomové těší, že budou moci srovnat povrch komety před zásahem a po něm. Nejtěžší na tom všem je čekání na všechno to, co je uloženo na palubě Stardustu, říká pelhřimovský rodák Joe Veverka, který tým astronomů vede.

Stardust se pohybuje vesmírem od roku 1999, kdy byla vypuštěna z mysu Canaveral na Floridě. Tempel 1 není první kometou, kterou Stardust na své pouti vesmírem dlouhé 5,63 miliardy kilometrů potkala. Při těsném míjení komety Wild 2 v roce 2004 sonda zachytila velké množství mezihvězdného a kometového prachu, který pak shodila v kapsli na Zem.

Protože měla po splnění mise, jejíž náklady se vyšplhaly na 300 miliónů dolarů (5,4 miliardy korun), ještě dost paliva, rozhodli se vědci nasadit ji na nový úkol - prozkoumání komety Tempel 1.