Masožravý dinosaurus, jehož ostatky byly objeveny v čínské autonomní oblasti Vnitřní Mongolsko, byl příbuzným Tyrannosaura rexe a velociraptora. Tito teropodní ještěři jsou také předky dnešních ptáků.

Linhenykus monodactylus, jehož jméno je odvozeno od lokality nálezu, města Lin-che, žil v období svrchní křídy před 84 až 75 milióny let.

Mezinárodní tým paleontologů objevil ve skalisku v geologickém útvaru Wu-lan-su-chaj velkou část kostry: kosti páteře, pánev, téměř úplné zadní nohy a část předních.

Nejvíce překvapujícím rysem linhenyka je ale jeho jediný velký dráp na předních nohou - vědci soudí, že jej používal k rozhrabávání hnízdišť hmyzu. Ještěr má totiž poměrně malé zuby ve srovnání s jinými masožravými dinosaury, takže byl s největší pravděpodobností hmyzožravý. Každopádně jde o jediný známý druh dinosaura s jedním prstem.

Teropodní dinosauři v začátcích vývoje měli pět prstů, připomněl člen týmu Michael Pittmann z londýnské univerzity. Nakonec se u nich počet prstů zredukoval na tři, ale například tyranosauři měli dva.

Proč ztratil dva prsty, se neví

A linhenykus evoluci v této skupině, která zahrnuje většinou malé rychle běhající ještěry, komplikuje ještě víc. Důvody, proč ztratil dva prsty, nejsou jasné. Možná šlo o přirozený výběr, neboť je nepoužíval.

"Jsou základní struktury, například nohy u velryb nebo hadů, které mohou mizet a objevovat se naoko náhodně v průběhu evoluce," připomněl další spolunálezce Jonah Choiniere z Amerického muzea přírodních věd. "Linhenykus je ukázkou evoluční složitosti prstů a může tu být spojitost s rozdíly v chování nebo využívání prostředí."

"Papouščí" dinosaurus se dělil o ekosystém s malými savci, ještěry, ankylosaury (opancéřovaný dinosaurus o váze pět až sedm tun) a rohatými dinosaury (ceratops).

Wu-lan-su-chaj je bohatý na fosilie dávných obratlovců. Například loni tu byl objeven Linheraptor exquisitus, necelé dva metry dlouhý dinosaurus. Jde o jedinou téměř kompletní kostru tohoto druhu.

Dinosauři fakticky ovládali Zemi po dobu 150 miliónů let. Před 65 milióny let vyhynuli v důsledku klimatických změn způsobených nejspíše dopadem gigantického meteoritu. Jejich místo zaujaly jiné druhy, především savci.