„Včasné zjištění nádoru zvyšuje naději na vyléčení,“ řekl Norman Maitland, jenž metodu s kolegy z onkologické laboratoře Yorkské univerzity vyvinul. „Rentgen nebo počítačová tomografie (CT) dokáže objevit až ohnisko složené z několika tisíc rakovinných buněk, naše virobrazení ale odhalí už shluk méně než stovky buněk.“ Vědci předpokládají, že metoda bude důležitá zejména při odhalování rakoviny kostí a počínajících metastáz.

Tým vyšel z práce amerického chemika Rogera Tsiena, který předloni získal Nobelovu cenu za objev proteinu, umožňujícího fluorescenci medúz (GFP). Vložením GFP proteinu do genomu jiného organismu lze doslova rozsvítit všechna místa, kde se vybraný gen objevuje.

Britové použili GFP medúzy pohárovky (Aequorea victoria). Jeho původně zelenou barvu změnili na červenou nebo modrou. Upravený gen vložili do neškodného viru, opět „naprogramovaného“ tak, aby vyhledával rakovinné buňky. Tam se viry začnou množit a produkovat GFP.

„Když se pak tkáň prohlédne speciální kamerou, protein se rozzáří a odhalí místa, kde jsou i ty nejmenší nádory,“ vysvětlil Maitland. Nová metoda bude podle odhadu dopracovaná a otestovaná během pěti let. Podmínkou využití je však speciální kamera, kterou zatím vyrábí pouze jediná firma na světě a jež stojí asi půl miliónu liber (asi 14 mil. Kč).