Historie vyhlášení tohoto dne sahá do roku 1969, kdy si americký senátor Gaylord Nelson udělal výlet do Santa Barbary, kde uviděl velkou ropnou skvrnu. Po návratu do Washingtonu navrhl zavést národní svátek oslavující Zemi.

Se dnem Země je spojován i John McConnell, který představil stejnou myšlenku na jednání Organizace OSN pro výchovu, vědu a kulturu (UNESCO) o životním prostředí. Ve stejném roce navrhl vlajku Země.

Hlavním cílem akce bylo prosadit otázku ochrany životního prostředí do politické diskuse, podpořit veřejný zájem o tuto problematiku a přijetí nových zákonů a zvýšení rozpočtu na ochranu životního prostředí v USA. A i po 40 letech má Den Země podobné poselství. K hlavním tématům patří hledání obnovitelných zdrojů energie či recyklace odpadů.