"Domníváme se, že (naše závěry) poskytují dosud chybějící vysvětlení pro funkci okrasného peří," uvedl evoluční ekolog Sampath Seneviratne.

Mnoho druhů ptáků má na hlavě, lících nebo ocase krásně zbarvená dlouhá pera. Dosavadní interpretace jim přičítaly povětšinou sexuální funkci, neboť prý samičkám pomáhají určit potenci samečků. Další vědci je považovali za maskování před predátory.

Vědce zaujalo, že uvnitř některých druhů mají sice jednotlivci různě dlouhé a tvarované peří, ale mezi samečky a samičkami v tomto směru nejsou příliš významné rozdíly. V rámci výzkumu badatelé upravili alkounkům délku jejich bílých per připomínajících obočí a vousy. Poté je vypustili do tmavého experimentálního bludiště, které vypadalo jako skalní štěrbiny, ve kterých se tito ptáci běžně pohybují. Zjistili, že jedinci s delšími pery se orientovali v prostoru dvaapůlkrát lépe než ti s uměle zkrácenými peříčky.

"Ptáci, kteří jsou aktivní v noci a žijí v komplexech labyrintů, mají většinou i delší peří na hlavě. Mezi těmito dvěma jevy podle našich zjištění existuje určitá závislost," uvedl Seneviratne.

Následná širší analýza podle vědců odhalila, že pera pomáhají k nalezení správné cesty velkému počtu různých druhů ptáků od papoušků přes bažanty až ke kolibříkům.