Možný scénář hvězdné pohromy vyplynul z pozorování bílého trpaslíka a jeho hvězdě podobného společníka v systému T Pyxidis, vzdáleném 3 260 světelných let.

Podle zprávy zveřejněné na 215. setkání Americké astronomické společnosti by se bílý trpaslík mohl proměnit v supernovu. Zemi by pak mohlo zasáhnout vysoce energetické gama záření, až 1000krát silnější, než jsou sluneční erupce. Takový záblesk supernovy v sousedství Sluneční soustavy by mohl mít katastrofální následky. Například by zcela zničil ozónovou vrstvu v atmosféře, která chrání živé organismy před UV zářením.

Nebezpečí je však minimální. Nejenže sem případné záření z T Pyxidis poletí přes tři tisíce let, ale navíc výbuch supernovy údajně nenastane nijak brzy. Vědci to odhadují na deset miliónů let, přestože jistí si nemohou být.

Bílý trpaslík mlčí

„Ačkoli se můžeme uklidnit, je to ve skutečnosti z pohledu astronomického nebo geologického času jen krátká doba,“ komentoval objev člen výzkumného týmu Edward Sion z Villanova University.

Systém T Pyxidis je známý tím, že se v minulosti periodicky „ozýval“ přibližně každých dvacet let od roku 1890 do roku 1967 termonukleární erupcí. Tyto erupce jsou slabé a neznamenají pro zemi nebezpečí. Nyní však bílý trpaslík mlčí a astronomové si nejsou jisti, proč tomu tak je.

Je otázkou, zda bílý trpaslík nehromadí hmotu a nevysává svého hvězdě podobného souputníka. V takovém případě by totiž mohl dosáhnout kritické meze a skončit v ohromné termonukleární superexplozi, která by skončila zhroucením celé hvězdy. Pak by se uvolnilo nesmírné množství energie, vyjádřené stěží představitelným údajem - 20 miliard miliard miliard megatun TNT.