Zjuganov se narodil 26. června 1944 v obci Mymrino ležící v Orelské oblasti tehdejšího Sovětského svazu. Je synem učitele a sám vystudoval fyzikálně-matematickou fakultu. Po studiích nastoupil jako učitel na střední škole.

Od roku 1967 zastával postupně funkce odborech, Komsomolu a komunistické straně v rámci Orelské oblasti. Počátkem osmdesátých let získal doktorský titul na Moskevské akademii společenských věd při Ústředním výboru Komunistické strany Sovětského svazu (ÚV KSSS). Do roku 1989 pak působil jako instruktor oddělení propagandy ÚV KSSS.

Na přelomu osmdesátých a devadesátých let zastával Zjuganov funkci vedoucího ideologického oddělení ÚV KSSS. Po srpnu 1991 se stal jedním z hlavních zakladatelů tzv. "sjednocené opozice" vůči prezidentu Jelcinovi. Od roku 1993 stojí Zjuganov v čele Komunistické strany Ruské federace.

Obdivovatel Stalina

Zjuganov dlouhodobě kritizoval sbližování Ruska se Západem. Podepsání dohody se Severoatlantickou aliancí označil za "historickou chybu". Oslavně se naopak vyjadřoval o Josifu Vissarionoviči Stalinovi, kterého v roce 1999 označil za "největšího ruského státníka tohoto století a vůbec celých ruských dějin".

Po prezidentské volbě v roce 2000 označil Zjuganov výsledky za zmanipulované. V případě svého zvolení navrhoval změnu ústavy a anulování privatizace, která v Rusku v devadesátých letech proběhla.

Při prezidentských volbách v roce 1996 získal Zjuganov 40% hlasů. O čtyři roky později 29%.