Primárky mají většinou charakter voleb, kdy se odevzdávají hlasy. V uzavřených mohou hlasovat jen členové strany v daném státě, v otevřených i registrovaní voliči, kteří nejsou členy strany. Možnost hlasovat v primárkách více než jedné strany zrušil v roce 2000 Nejvyšší soud USA.

V některých státech, ale musejí nejprve deklarovat, kterou stranu budou volit a pak mohou vybírat kandidáta. Cílem je zabránit, aby voliči mohli dávat hlas nejslabšímu kandidátovi protistrany.

V Iowě, Aljašce některých dalších se konají volební shromáždění (caucusy) ve veřejných místnostech, které o volbách zpravidla slouží jako volební okrsky.

Republikáni v Iowě odevzdávají jména vlastnoručně napsaná na proužky papíru do klobouku. Shromáždění demokraté se rozejdou do částí sálu vymezených pro daného kandidáta a mají 30 minut na to, aby přesvědčili své spolustraníky připojit se. Teprve potom je skrutátoři sečtou.

Cílem primárek je selekce uchazečů, z nichž ti méně úspěšní postupně odstupují a zpravidla doporučují svým příznivcům, koho podpořit.

První volební shromáždění se koná od roku 1972 třetí lednový den v Iowě a první klasické primárky v New Hampshire 8. ledna. Iowa naznačuje šance jednotlivých kandidátů a značná mediální pozornost dává vítězům šanci zopakovat úspěch i v dalších státech.

Důležitější jsou nicméně primárky v lidnatých státech, z nichž vzejde nejvíce delegátů letních stranických sjezdů, které kandidáta oficiálně nominují a formulují platformu.

Za klíčové se pro výsledek primárek považuje tzv. supervolební úterý 5. února, kdy se konají ve 23 státech včetně Kalifornie či New Yorku. Rozhodne se o polovině demokratických delegátů sjezdu (přes čtyři tisíce) a asi přibližně o dvou pětinách republikánských delegátů (přibližně 2 500).

Čtěte: Kdo jsou delegáti

Pravidla primárních voleb jsou výsledkem rozhodnutí stran a zákonů každého z 50 států USA. Pro republikány platí zásada „vítěz bere vše“, tedy všechny delegáty za konkrétní stát. Demokraté naopak rozdělují delegáty proporčně mezi uchazeče, kteří získali nejméně 15 procent hlasů.

Poslední primárky se konají 3. června v Jižní Dakotě a v Montaně a Novém Mexiku, kde má formu volebního shromáždění.

Sjezd demokratů se koná od 25. do 28. srpna v coloradském Denveru a republikánů 1.až 4. září v dvouměstí Minneapolis/St. Paul u společných hranic Minnesoty a Kansasau.