Není to úplně obvyklé hlavně dnes, kdy je taková poptávka po mladých tvářích a hrdinech teenagerských filmů. Wilkinson byl známý tím, že všechny jeho věci se mu vešly do jednoho kufru, s nímž se stěhoval po divadelních souborech na ostrovech. Co nedovedl zabalit do svého zavazadla, vyhodil. Někdejší student anglické a americké literatury, jehož ale zlákalo divadlo a jenž prošel Královskou Academií dramatických umění, prožil mládí jako skutečně potulný komediant. A to nejen po Anglii, kde byl jeden čas u Královské Shakespeare Company. Jeho Král Lear byl velkým úspěchem. S divadlem a inscenací Čechovova Višňového sadu projel dokonce i bývalý Sovětský svaz.

Wilkinson měl však jedno zpoždění, na filmovém plátně se objevil až v roce 1976 v neúspěšném snímku Andrzeje Wajdy, který se pokusil převést do filmu jednu Canradovu povídku. Druhý pokus přišel až o sedm let později v televizní sérii Spyship. Poté si zahrál mimo jiné v dramatu Mikea Hodgese Kvadratura kruhu, který napsal o hrdinovi polského hnutí Solidarity Lechu Walesovi Tom Stoppard.

Pořádný rozběh své kariéry ovšem zaznamenal až v 90. letech, kdy si zahrál partnera Helen Mirren v dramatu Přímý podezřelý (Prime Suspect) a v romantickém snímku Rozum a cit představoval otce Emy Thompson a Kate Winslet. V roce 1996 se rozhodl, že se bude naplno věnovat filmu, aby se dostal do Hollywoodu - alespoň jednou za život. Přátelé si ťukali na čelo a říkali, že je ve svém věku blázen, když odmítl roli v televizním seriálu, aby místo toho natáčel malý film v Sheffieldu. Tam ale vznikla slavná britská komedie Donaha a Wilkinson si zahrál jednoho z nezaměstnaných dělníků, kteří se rozhodli pro dráhu striptérů. Za svou roli získal prestižní cenu udělovanou britským hercům BAFTA. Další role už šly jako po másle, následoval Markýz z Queensbury ve snímku Wilde a účast v hereckém obsazení snímků Oscar a Lucinda nebo Guvernantka.

Nestárnoucí milenec

Nakonec si Wilkinsona všimli i v tom vytouženém Hollywoodu, podařilo se to s akčním filmem Jackieho Chana Rush Hour, v němž si zahrál řádného anglického zloducha. Poté byl obsazen do Zamilovaného Shakespeara a nakonec se po boku Mela Gibsona objevil v národním pomníčku z doby Americké občanské války Patriot, kde ztělesnil generála Charlese Cornwallise. Velká chvíle nadešla pro tohoto britského herce v roce 2002, kdy si zahrál spolu se Sissy Spacek ve filmu V Ložnici (In the Bedroom), což mu vyneslo nominaci na Oscara za vedlejší roli. Cenu si sice z Los Angeles odnesl Denzel Washington, ale Wilkinson dokázal, že se zařadil do první ligy hollywoodských herců.

Od té doby jsme jej mohli vidět například ve filmu Věčný svit neposkvrněné mysli, v němž si zahrál vědce, který dovede mazat vzpomínky z lidské mysli. A představil se nám jako zlomyslný mecenáš umění, který si u holandského malíře Vermeera objedná ve filmu Dívka s perlou portrét krásné služky.

Jednou zajímavostí je, že Tom Wilkinson nestárne, i po svých šestačtyřicátých narozeninách se objevuje ve filmu v milostných nahých scénách, například s Cathy Tyson, Minnie Driver i Alex Kingston.