Fordova hollywoodská kariéra trvala 53 roků, v té době natočil více než sto filmů sahajících od komedií přes romance až po válečná dramata. Většinou hrál hloubavé charakterní muže.

Filmovou kariéru zahájil v roce 1937 ve filmu Noc v Manhattanu. Za války hrál ve válečných filmech jako Torpédoborec nebo Poručík letectva či Holywood v uniformě.  Herec však sám krátce sloužil v námořní pěchotě.

Po válce ve filmové kariéře pokračoval. V padesátých letech hrál v úspěšných snímcích Gilda, Velký zátah, Džungle před tabulí a Kovboj.

V druhé půlce sedmdesátých letech se objevil ve válečném velkofilmu Bitva o Midway a zahrál si po boku Reevea v Supermanovi, kde ztvárnil jeho adoptivního otce. Od konce osmdesátých let se na stříbrném plátně a objevoval už jen sporadicky, naposledy hrál ve filmech Zběsilec z roku 1991 a v o rok mladším snímku Our Hollywood Education.

Ford byl čtyřikrát ženatý, svou poslední manželku si vzal, když mu bylo 76.