Narodil se v San Francisku jako nemanželské dítě učitelky hudby a potulného astrologa, slavným se stal líčením dobrodružství během zlatokopecké horečky. Bylo mu dvacet sedm let, kdy vydal Volání divočiny. Bílý tesák (1906) i Mořský vlk (1904) také oslovily čtenáře na celém světě. Celkem napsal 50 knih, stovku povídek a mnoho článků. Představy českých čtenářů rozvíjely kresby Zdeňka Buriana.

Chvíli byl nezaměstnaným i odborářem a jako tulák jezdil po kontinentu. Životní zkušenosti ho přivedly do socialistické strany, z níž později vystoupil, i k četbě Karla Marxe a několikrát dokonce kandidoval na starostu. Svůj osud London částečně předpověděl v napůl autobiografickém románu Martin Eden. Ve své době byl prý nejlépe placeným spisovatelem. Koupil si jachtu a vydal se kolem světa. Žil na ranči v Měsíčním údolí v Kalifornii, kde prý vítal každého pocestného. Stavěl si také honosný Vlčí dům, který však někdo podpálil. Z té ztráty se nevzpamatoval.

Přes své příjmy měl London stále finanční potíže a do konce života bojoval s alkoholismem, o němž napsal nesmrtelný spis Démon alkohol. Koncem života ho provázela druhá manželka Charmian. S první ženou Bessie měl dvě dcery. London zemřel 22. listopadu 1916 poté, co se předávkoval morfiem, kterým tišil bolesti. Jeho popel byl rozprášen v místech, kde měl stát Vlčí dům.