Knopfler se už v době, kdy působil v mateřské kapele, věnoval dalším projektům, vydával sólová alba s filmovou hudbou, hrál s Chetem Atkinsem, Nothing Hillbillies i Erikem Claptonem. Hlavní pozornost na sebe však strhávala skupina Dire Straits.

Dire Straits, kteří vznikli v roce 1977, oplývali originalitou. Už v době vzedmuté vlny punku hráli poklidné a hluboké písně s prvky country rocku a blues. V jejich tvorbě byly patrné vlivy Dylanova písničkářství, pojetí J. J. Calea i hráčského stylu country kytaristy Cheta Atkinse.

První úspěch slavili Dire Straits s písní Sultans Of Swings z bezejmenného debutu, na nějž navázala druhá podobně laděná komorní deska Communiqué. Po vydání koncepčně laděného ambiciózního čtvrtého alba Love Over Gold natočil Knopfler v roce 1983 první sólové album Local Hero s hudbou k stejnojmennému filmu. O rok později na něj navázala deska s hudbou k filmu Cal. Přesto zůstal ve stínu tvorby mateřské kapely, která vydala vynikající Brothers In Arms.

I když Knopfler nadále pracoval také pro film, regulérní sólovou desku Golden Heart vydal až v roce 1996, pět let poté, co Dire Straits přišli s poslední řadovou deskou On Every Street.

Ve své sólové tvorbě je Knopfler ještě uměřenější než s Dire Straits, Příklon k akustickému pojetí  je nejzřetelnější na loňském posledním baladickém albu Shangri-La, pohybujícím se mezi country, folkem a blues. Komorní jsou i koncerty, byť na nich zaznívají i písně z repertoáru mateřské skupiny.