Andersen se narodil v Odense na druhém největším dánském ostrově Fyn. Rodina ševce Andersena měla k vyšší společnosti daleko, a tak byla cesta Hanse Christiana ke vzdělání a k literatuře dlouhá a těžká.

Nebyl sběratelem pohádek, ale autorem. Za nejautobiografičtější bývá označován příběh ošklivého káčátka, žijícího v posměchu a osamění. I jeho snad vůbec nejslavnější příběh o malé mořské víle nese řadu autobiografických rysů. Podobně jako podmořská kráska ani Andersen totiž ve svém životě neprožil radost z naplněné velké lásky.

Andersen byl velikánem nejen dílem, ale i ve skutečnosti. Měřil 185 centimetrů - o dvacet víc než průměrný spoluobčan - a nosil boty číslo 47! Už je zapomenuta jeho ambice stát se významným romanopiscem, básníkem, dramatikem, přežily jeho pohádky. Přitom jeho první sešit pohádek z roku 1835 neměl větší ohlas než dnes téměř neznámá románová prvotina Improvizátor. Napsal celkem 156 pohádkových textů, poslední čtyři vyšly v roce 1872.

Andersen se nikdy trvale neusadil, na první ze svých třiceti zahraničních cest vyrazil v roce 1830. Dvakrát přitom navštívil Prahu. Zážitky zúročil v čtivých cestopisech, vydal i vlastní životopis Pohádka mého života (1855). Platonický ctitel mužů, citlivý, osamělý a pro mnohé podivín, zemřel jako celosvětově uznávaný autor 4. srpna 1875.

V dánském hlavním městě Kodani vyvrcholí dnes oslavy dvouhodinovou taneční, hudební a filmovou show nazvanou Byl jednou jeden ...

Díky muzeu v Odense a ve spolupráci s Nadací H. Ch. Andersena 2005 vznikla mezinárodní výstava, která má více než 20 jazykových verzí včetně české. Od 6. do 27. dubna si ji budou moci prohlédnout také čeští Andersenovi ctitelé, a to v přízemí pražského Klementina. Bude doplněna výběrem knih z fondu Národní knihovny. V průběhu roku se přestěhuje i do dalších měst, například Brna či Ostravy.