Narodil se v New Jersey jako William  Basie. "Malý tlustý muž" Basie vedl téměř až do smrti (i když v posledních letech po infarktu na vozíčku) kapelu, která byla spolu s Ellingtonovou kapelou symbolem swingu.

Přestože sám byl výborný pianista, proslul úsporným "šimravým" stylem hry, dával hodně prostoru sólistům kapely, jejíž slávu šířila hlavně vynikající rytmická sekce, skvělí sólisté (trubka Cat Anderson) a zpěváci jako Joe Williams.

V Praze jsme měli štěstí slyšet Basieho kapelu v roce 1974 v Lucerně na Mezinárodním jazzovém festivalu a pamětníci na její koncert vzpomínají dodnes. Zejména podání Basieho standardů jako One O` Clock Jump či Jumping At The Woodside vešlo do jazzové historie.

Přestože Basieho kapela existuje i dál, po jeho smrti v roce 1984 ji vede Bill Hughes, nahrávky původní kapely s Basiem u klavíru jsou nedostižnou metou a jsou stále vydávány jako pravý poklad pro jazzové fanoušky.