Bernstein získal Oscara za hudbu k filmu Správná dívka.  Nominován však byl ještě třináctkrát, mezi jiným za hudbu k filmům Jak zabít ptáčkaHavaj, jež mu přinesly Zlaté glóby, ale také za soundtracky ke snímkům Věk nevinnosti a Daleko do nebe, což byla jeho poslední práce, za kterou byl naposled nominován na Oscara.

Bernstein měl velmi široký záběr a dařilo se mu neustrnout. V padesátých letech složil hudbu k jevištnímu provedení baletu Peter Pan a k muzikálu Oklahoma. Složil také hudbu ke klíčovému Mayslesovu dokumentu o americké prezidentské kampani z roku 1960 Primárky. Za ten dostal cenu Emmy. V osmdesátých letech složil hudbu ke zfilmovanému komiksu Heavy Metal a k scénickou hudbu k videu Michaela Jacksona Thriller. Podepsán je i pod hudbou ke Krotitelům duchů. Ovšem jen pod prvním dílem, před pokračováním dal přednost práci pro nezávislé filmaře.

V padesátých letech za McCarthyho měl kvůli svým levicovým názorům potíže a skládal pouze pro nízkorozpočtové filmy. Právě tehdy začal ve scénické hudbě uplatňovat jazzové prvky (Muž se zlatou paží o jazzmanovi závislém na heroinu, kterého hrál Sinatra) a ve vědeckofantastických snímcích i elektroniku.

Bernstein studoval u Stefana Wolpeho a zpočátku mu pomáhal i Aaron Copland. Ze svých kolegů si nejvíce vážil Bernarda Herrmanna. Když pracoval na Scorseseho remaku Mysu hrůzy, použil hodně Herrmannovy hudby z původní verze.