Černošský herec Washington často ztvárňuje postavy skutečných osobností. V prvním filmu s režisérem Edwardem Zwickem, válečném dramatu Glory z roku 1989, se proměnil v negramotného uprchlého otroka Tripa tak dokonale, že ho neminul první Oscar - za nejlepšího herce ve vedlejší roli.

K dalším osobnostem, které hrál, patří třebas jihoafrický bojovník Steve Biko, extremistický aktivista Malcolm X i uvězněný boxerský šampion Rubin "Hurikán" Carter. Všechny Denzel ztvárnil s obdivuhodným přehledem a byl za tyto role nominován na Oscara. Druhou sošku získal za krimi thriller Training Day z roku 2001.

Washington pochází z chudého newyorského předměstí Mount Vernon. Chtěl být doktorem, vystudoval žurnalistiku, ale už na škole ho zaujalo divadlo. Na obrazovce debutoval ve snímku Wilma (1977), na plátně v komedii Carbon Copy (1981). Krom filmu se objevuje i na divadelních prknech newyorkské Broadwaye.