Flanagan ve svém příběhu z druhé světové války a poválečného období čerpal podle agentury AP ze zkušenosti svého otce, který byl zajatcem japonské armády. Román se zaměřuje na stavbu železniční tratě, na které se podíleli lidé poslaní na nucené práce. Stavba si nakonec vyžádala desetitisíce životů.

Letos poprvé platí nová pravidla, podle nichž se smí o Man Bookerovu cenu ucházet jakékoli anglicky psané dílo vydané v Británii i od jiných autorů než od občanů Británie, Irska a Britského společenství (Commonwealth), tedy desítek bývalých britských kolonií včetně Austrálie. To značně rozšířilo okruh nominovaných a vyvolalo u některých odborníků obavy, že prestižní britskou cenu začnou dostávat hlavně Američané.