Slavnostní zahajovací večer otevřely fanfáry z Libuše a státní hymna, které přivítaly prezidenta Václava Klause s manželkou Livií. Nejdražší vstupenky na tento koncert dosáhly až 2100 Kč. Jiří Kout, který zahajoval Pražské jaro poprvé, předvedl festivalovému publiku Mou vlast v duchu slavné talichovské tradice, která klade důraz na patos a národní hrdost.

Kout svoji dirigentskou dráhu zahájil v šedesátých letech v plzeňské opeře. Pro svůj nesouhlas se vstupem sovětských vojsk v roce 1968 byl propuštěn. Až v roce 1973 dostal na základě úspěšného záskoku v Rusalce práci v pražském Národním divadle.

Poté, co emigroval do Německa, působil v Düsseldorfu, v Bavorské státní opeře v Mnichově, byl ředitelem opery v Saarbrückenu. Významná je v jeho kariéře etapa v Německé opeře v Berlíně (hlavní dirigent) a v lipské opeře, kde byl až do roku 1999 hudebním ředitelem.

Kout je po celém světě neúnavným propagátorem české hudby, jeho umělecká dráha je zejména spojena s operami Leoše Janáčka, které uvedl v londýnské Covent Garden, v Ženevě, San Francisku, Paříži, Los Angeles, Tel Avivu, Stockholmu a Berlíně. Koncertně Kout vystupuje u všech nejvýznamnějších orchestrů světa od Severní Ameriky až po Japonsko.