Umělec, který v dětství prodělal tuberkulózu, trpěl celý život dýchacími problémy. Až do minulého měsíce však stále psal scénáře a přednášel, pak ale musel být opakovaně hospitalizován.

Selby, kterého oficiální kritika přehlížela a undergroundové publikum uctívalo, byl znám svým nemilosrdným líčením života narkomanů a velkoměstských ztroskotanců. Svět jeho románů prostupovala krutá, šokující a odpudivá témata, jejichž prostřednictvím chtěl, jak sám říkal, vyvolat v lidech emocionální zážitek.

Už jeho prvotina Poslední odbočka na Brooklyn z roku 1964 "explodovala jako rezavá pekelná bomba nad Amerikou", jak napsal beatnický básník Allen Ginsberg, a byla stejně vášnivě proklínána, jako velebena.

Selby knížku psal šest let a pokusil se zachytit "hrůzy a svět bez lásky". Ponurý příběh plný násilí a brutality z prostředí, v němž vládnou zákonitosti založené na právu silnějšího, vyvolal bouřlivou diskusi na téma násilí v literatuře a byl zakázán v několika amerických státech i v Anglii.

Ještě temnější a bezútěšnější byly další Selbyho knihy RoomDémon. Možná nejhrůznějším příběhem heroinové závislosti, jaký byl kdy napsán, je pak Rekviem za sen (1978). Detailní popis cesty do pekel je klinickým obrazem postupující závislosti a věrně vystihuje její motivace a příčiny. Selby, který na vlastní kůži poznal, co obnáší boj se závislostí na drogách a alkoholu, v této knize nenabídl žádné řešení, pouze pozoroval a zapisoval.

Selbyho romány plné násilí, sociální destrukce, šílenství a syrového sexu inspirovaly i slavné rockové zpěváky jako Lou Reeda či Kurta Cobaina.