Hopkins sjížděl společně s manželkou a dalším známým řeku Waiohine na novozélandském Severním ostrově. Všichni na sobě podle policie měli záchranné vesty a helmy, Hopkins však kvůli nárazu silného zpětného proudu z raftu vypadl a utopil se.

Hopkins byl dlouholetým spolupracovníkem svého krajana, novozélandského režiséra Petera Jacksona. Jako zvukař se podílel už na jednom z jeho prvních filmů Braindead - Živí mrtví (1992). Práce na Jacksonově tolkienovské trilogii Pán prstenů mu pak v roce 2003 vynesla prvního Oscara: oceněn byl za druhý díl trilogie s názvem Dvě věže. Druhého Oscara získal v roce 2006 za film King Kong. Hopkins oba Oscary získal společně se svým americkým kolegou Ethanem Van der Rynem.