Cates byl nalezen na parkovišti kalifornské univerzity v Los Angeles, kde zkolaboval. Záchranáři už mu nemohli pomoci.

Produkoval celkem 14 oscarových show, natočil několik filmů a působil i jako učitel a děkan na univerzitě. V roce 2005 mu udělili hvězdu na hollywoodském chodníku slávy. Cates miloval Oscary a hlavně díky nim se zapsal do povědomí veřejnosti. "Když chcete představu, jaká je Amerika, podíváte se na Oscary," tvrdil v nadsázce.

Byl také režisérem, ale jeho snímky nepatří k nejslavnějším, i když začátkem sedmdesátých let se mu celkem dařilo s filmem Nikdy jsem nezpíval svému otci (nominace na Oscara).

"Byl to náš kolega, přítel a bývalý šéf akademie... dokonalý profesionál, který dal akademii a světu jedny z nejvzácnějších okamžiků v oscarové historii," zavzpomínal současný předseda oscarové akademie Tom Sherak.

"Je mi to tak líto," uvedl moderátor a herec Steve Martin. "Řídil dvě oscarové show, které jsem moderoval. Byl příjemný, moudrý a klidný."