Narodil se 29. srpna 1931 v Žalově nedaleko Roztok u Prahy. Vystudoval Vyšší školu uměleckoprůmyslovou, konzervatoř a loutkářskou katedru DAMU. Nápad divadla, v němž černě odění herci animují nasvícené předměty, se zrodil ještě během studií. V roce 1961 založil Černé divadlo Jiřího Srnce.

Od poloviny 60. let divadlo získávalo vavříny po celém světě. Inscenace Pruhovaný sen, Legendy staré matky Prahy, Létající velocipéd, Alice v říši zázraků, Ahasver – Legendy magické Prahy, Peter Pan, Labyrint, Týden snů či Bílý pierot v černém se staly legendární součástí historie českého divadla druhé poloviny 20. století.

Srnec spolupracoval i se Semaforem, Laternou magikou, Divadlem Spejbla a Hurvínka či Státní operou v Mnichově. Za svou divadelní práci získal mnoho ocenění. Vzdor svému věku stále vystupuje na scéně a jako režisér loni nastudoval v Laterně magice inscenaci Legendy magické Prahy.