Kniha je inspirovaná skutečným případem Andreje Čikatila, který v letech 1982–1990 brutálně ubil třiapadesát ruských dětí. Smith však příběh posouvá do padesátých let dvacátého století, do období několika měsíců kolem smrti Josifa Vissarionoviče Stalina.

Zemi vládne teror

Imituje atmosféru již dříve mistrně vyjádřenou v Souostroví Gulag Alexandra Solženicyna. Zemi vládne teror. Lidé se plíží jako stíny, proti presumpci viny jsou bezmocní. Nad hlavami se jim každou denní i noční hodinu vznáší nejzávažnější obvinění: ztratil víru.

Příslušníci MGB, tajné státní bezpečnosti, neustávají v čistkách ve jménu většího dobra. Převychovávají národ na společnost, kde zločin, ohavný příznak kapitalismu, neexistuje. A pro ideologii dokáží obětovat i své nejbližší.

Mrtvých dětí přibývá

Lev Stěpanovič Děmidov, hlavní hrdina knihy, představuje prototyp oddaného agenta. Jenže potom se stane jedním z katů nevinného člověka a přepadnou ho pochyby. Současně je nalezeno zohavené tělo chlapce, což MGB označí za jasnou nehodu.

Ale mrtvých dětí přibývá a všechno nasvědčuje skutečnosti, že v Rusku řádí vrah. Lev ztratí přesvědčení o neomylnosti režimu, takže pro něj začne být nepohodlný. Přestane žít ve světě chráněném hrůzou a nahlédne realitu.  

V reálném světe nakonec zvítězí dobro nad zlem

Na Smithově práci lze ocenit znalosti historie i reálií. Vytvořil komplexní obraz dobové společnosti. Jeho svědectví bohužel nepůsobí příliš důvěryhodně, protože námětem i zpracováním zcela zapadá do současného trendu takzvaných bestsellerů.

Čtenáře znalého historie ničím nenadchne, ani nepřekvapí. Postupně servíruje všechny složky komerčně úspěšné knihy. Vyvolává pocit napětí. Dojme, poučí i očistí od nánosů každodennosti. Snad. A nakonec dobro zvítězí nad zlem, alespoň v rámci možností.