Defunkt založil v roce 1978 louisianský trombonista Joseph Bowie, bratr známějšího člena Art Ensemble of Chicago Lestera, který s Defunkt také občas hrával.

O šíři záběru Defunkt svědčí i jména slavných muzikantů, kteří s Defunkt hrávali. Je mezi nimi kytarista Livin Colour Vernon Reid i baskytarista avantgardisty Elliota Sharpa Melvin Gibbs, který hrával nejen s jazzmanem Billem Friselem a reprezentantem no wave Sonnym Sharrockem.

Defunkt patřili k průkopníkům spojení tanečních groovů, jaké přinášeli James Brown a Parliament s radikálností avantgardy no wave, odkojené free jazzem a punkem.

Jejich první tři alba Defunkt, Razor's Edge a Thermonuclear Sweat skupinu zařadila počátkem osmdesátých let na špičku newyorského undergroundu. V polovině dekády se obnovená skupina odklonila od počáteční radikálnosti a nabídla i svéráznou poctu Hendrixovi a Watersovi A Blues Tribute: Jimi Hendrix & Muddy Waters, předznamenávající pojetí, s nímž známé skladby i z oblasti rocku a popu upravoval pro svou Brass Fantasy jeho zesnulý bratr Lester. V 90. letech se pak Defunkt transformovali v big band, který záběr kapely obohatil ještě o swingovou tradici.

O šíři záběru svědčí také to, že během své třicetileté dráhy kapela vystupovala na společných koncertech s Jamesem Brownem, Davidem Byrnem a Talking Heads, s The Clash, s Candy Dulferovou, Isaakem Hayesem, Princem i Maceo Parkerem.