Francis Ford Coppola se narodil v roce 1939 v Detroitu v rodině s italskými kořeny. Jeho otec Carmine Coppola byl hudebník a skladatel a později se podílel na hudbě k synovým filmům. Když byly Francisovi dva roky, přestěhovala se celé rodina do New Yorku. Jako malý chlapec byl téměř paralyzován obrnou a tak se často uchyloval do světa fantazie, který mu otevíraly kreslené příběhy, loutky či otcova osmimilimetrová kamera.

V roce 1957 začal studovat nejprve divadelní režii a posléze přešel na filmovou katedru. Už na škole natáčel krátké filmy, ale zlom v jeho kariéře nastal, když se seznámil s producentem nízkorozpočtových snímků Rogerem Cormanem a stal se členem jeho týmu. Nejprve sbíral zkušenosti jako asistent režie a v roce 1963 natočil svůj první celovečerní film - horor Demence 13.

Oscar za válečný velkofilm

V dalších letech se Coppola věnoval především scénáristice a za scénář k válečnému velkofilmu Patton (1970) získal dokonce Oscara. V roce 1969 založil s Georgem Lucasem nezávislou filmovou společnost American Zoetrope.

Začátkem 70. let natočil Coppola svůj asi nejznámější film Kmotr (1972) - první část později třídílné mafiánské ságy. Přes počáteční nedůvěru producentů si dokázal prosadit vlastní pojetí adaptace slavného románu Maria Puza a téměř tříhodinový opus o vzestupu jedné mafiánské rodiny s Marlonem Brandem a Al Pacinem v hlavních rolích získal tři Oscary a stal filmovou klasikou.

Coppola byl v té době na vrcholu, napsal scénář k adaptaci knihy Velký Gatsby (1974) a pokračování Kmotra (1974) získalo dokonce šest sošek americké filmové akademie.

Profesní neúspěch

Ale pak přišel film, který se změnil v děsivou noční můru. Coppolu uchvátila mystická povídka Josepha Conrada Srdce temnoty, a tak se s filmovým štábem ponořil do nitra filipínských pralesů, kde začal natáčet Apokalypsu (1979). Vznik tohoto dramatu z vietnamské války provázela jedna katastrofa za druhou - drahé kulisy smetl uragán, natáčení se protahovalo a původní rozpočet 12 milionů dolarů se vyšplhal na tehdy astronomických 31 milionů. Coppola musel rozprodat skoro všechen svůj majetek, aby nakonec dokončil dílo, které dodnes fascinuje tíživou atmosférou, v níž se stírají hranice reality a šílenství.

Coppola byl v té době na vrcholu, ale v Hollywoodu se na minulé zásluhy příliš nehledí, takže po několika neúspěšných filmech ztratil Oscary ověnčený tvůrce důvěru producentů. V roce 1990 dostal téměř poslední šanci - natočit třetí díl Kmotra. V rozmáchlé fresce dalších osudů rodiny Corleonů Coppola potvrdil, že stále dokáže natočit film, který je kvalitní a zároveň vydělá peníze. O dva roky později pak sklízelo úspěchy jeho vizuálně atraktivní zpracování románu Brama Stokera Drákula.

Dnes Coppola vinaří

V dalším období Coppola zaujal ještě právnickým dramatem podle knihy Johna Grishama Vyvolávač deště (1997), ale od té doby se na jeho další výrazný filmový počin stále čeká. Coppola se věnuje spíše produkci a také své druhé vášni - pěstování a výrobě vína.

Coppola se oženil v roce 1963 a s manželkou Eleanor mají tři děti (čtvrtý potomek - syn Gian-Carlo - v roce 1986 tragicky zahynul). Rodina Coppolových patří k největším klanům v Hollywoodu, například dcera Francise Coppoly Sofie je úspěšnou režisérkou a jeho synovcem je slavný herec Nicolas Cage.