Rockový a jazzový klávesák Saunders se narodil v San Mateu v Kalifornii a chodil do školy v San Francisku. Jeho nejslavnější nahrávky spadají do sedmdesátých let, kdy spolupracoval s kytaristou a zpěvákem Jerrym Garciou ve skupině Grateful Dead. S Garciou spolupracoval i na dalších projektech až do jeho smrti v roce 1995.

Hrál však s celou řadou muzikantů od Blues Traveler a B.B. Kinga přes Franka Sinatru až po Milese Davise.

"Velmi jsme ho milovali a víme, že vy fanoušci také," uvedla jeho rodina v tiskové zprávě. "Přestože neovládal část těla a nemohl mluvit, Merl rozsvítil pokoj svým úsměvem a duchem," říká publicista a celoživotní průvodce Grateful Dead Dennis McNally. “A navzdory svému fyzickému hendikepu vyřazoval více svěžesti, než si umíte představit," dodal.