Rodačka z Tuniska se sicilskými kořeny se stala v šestnácti letech královnou krásy a vzápětí začala dostávat filmové role. Pracovala s režiséry jako Monicelli, Fellini, Visconti či Lelouch, točila v Itálii, ve Francii, v Hollywoodu i v Rusku.

"Všechno v mém životě bylo fantastické, protože jsem měla štěstí, že jsem pracovala s úžasnými režiséry a báječnými partnery, kluky jako Jean-Paul Belmondo, Marcello Mastroianni nebo Alain Delon,“ řekla při předloňské návštěvě Febiofestu Cardinalová.

Proslavila se například filmy Tenkrát na Západě, Gepard, Cartouche, Fitzcarraldo 8 nebo Statek.

Cardinalová má syna a dceru a tvrdí, že je typickou italskou matkou, pro niž je přirozené, že volá svým dětem dvacetkrát denně, byť jim táhne na padesátku.