Stavba, umístěná poblíž přístaviště třímiliónového velkoměsta, vypadá z dálky jako krásná, 183 metrů dlouhá jachta s napnutými plachtami, která se tyčí do výšky 67 metrů nad hladinou moře. Někomu jinému objekt připomíná seskupení lastur nebo zvláštní ulitu nějakého gigantického mořského tvora.

Opera byla pro Utzona štěstím i prokletím. V roce 1957 s ní vyhrál velkou mezinárodní soutěž, dílo však zcela nedokončil a po sporech s australskými úřady odstoupil v únoru 1966 od konečné realizace. Budova se dočkala slavnostního otevření v roce 1973 a stála 52 miliónů dolarů, tedy 14krát více, než činil původní odhad. Utzon hotové dílo neviděl. Odjel naštvaně ze Sydney a na Austrálii zanevřel.

Dohadování s místními investory a politiky mu v mnohém zabránilo i v dalších projektech. Až v posledních letech došlo k usmíření. V březnu 2003 získal Utzon čestný doktorát na univerzitě v Sydney, byl oceněn australským vyznamenáním a jako čestný občan obdržel symbolické klíče od města Sydney.

Kuvajtský parlament

Ostatní Utzonova architektonická díla jsou méně nápadná, ať už to jsou jeho projekty bytových komplexů a domů či sakrálních staveb ve Skandinávii. Do dějin umění však výrazně vstoupil jeho kostel v Bagsvaerdu na předměstí Kodaně. Zajímavá byla i budova kuvajtského parlamentu, ale ta byla vypálena při irácké invazi v roce 1990 a při rekonstrukci pozměněna. Z mnoha jeho projektů zůstaly jen skici.

Nicméně Utzon se dočkal nebývalého mezinárodního ocenění: je jediným žijícím architektem, jehož stavba byla zapsána na seznam světového kulturního dědictví UNESCO. Stalo se tak 29. června 2007 a zápis se pochopitelně týkal Opery v Sydney. Byla oceněna jako architektonické dílo, které vypadá spíše jako obrovská abstraktní socha, což otevřelo oči mnohým moderním tvůrcům poválečného světa.

Když Utzon přebíral v roce 2003 Pritzkerovu cenu, což je jakási Nobelova cena za architekturu, autor pražského Tančícího domu Frank O. Gehry prohlásil, že při projektování Guggenheimova muzea v Bilbau byl požádán, aby se jeho stavba vyrovnala svou krásou a odvahou Opeře v Sydney…

Utzon žije na španělském ostrově Mallorca, kde vybudoval dva rodinné domy. Jeden z nich nese jméno jeho ženy Lis.