Pohodový sympaťák, který se neobejde bez doutníku a malého zápisníku, se stal natolik oblíbeným, že nakonec musel vyřešit sedmdesátku případů.

Ve většině z nich zná přitom divák vraha od samého začátku, ale pro kávu by si raději odskakovat neměl. Jinak by mu mohla uniknout ona zásadní maličkost, na níž Columbo nakonec usvědčí i pachatele s vysoce nadprůměrným IQ. Ve vrahovi totiž zpočátku živí dojem, že je nepolapitelný, a občas ho i nechá "pomáhat" mu s případem. Jde ale jen o další z jeho psychologických kousků - jako když například při napjaté konverzační situaci najednou odvrátí pozornost na něco úplně jiného nebo se vzápětí po odchodu vrátí se slovy: "Ještě jedna věc..."

Roli skromného poručíka, který nenosí zbraň a občas i přizná nějaký svůj nedostatek, ztvárnil americký herec se slovanskými (zřejmě i českými) předky Peter Falk (80). A právě on vdechl poručíkovi Columbovi onu osobitou tvář, i když sám po letech přiznal: "Mám se od něj ještě hodně co učit". V roli, za níž dostal čtyři ceny Emmy, se oblékal do vlastních šatů, včetně slavného pláště, který si koupil v roce 1958 a údajně mu pro natáčení vydržel až do roku 1989. Falk také vybral z filmových studií Peugeot 403, jímž v seriálu brázdí losangelské ulice, a dodal mnoho "columbismů" - například zmatené hledání předmětu doličného po kapsách či půjčování tužky.

Manželka, kterou nikdo neviděl

Zatímco okolnosti vražd se v seriálu vždy objasní, záhadou dodnes zůstává paní Columbová, o níž se snad v každém díle mluví, ale nikdo ji nikdy neviděl. Přes nesouhlas scénáristů se v roce 1979 na obrazovkách objevil konkurenční seriál Paní Columbová, který ale po 13 dílech skončil. Nejasnosti panovaly i kolem křestního jména poručíka, jehož celé jméno v seriálu nikdy nepadne. Podle jeho tvůrců se detektiv s italskými předky jmenuje Philip, jak ho nazvala i reklamní kampaň automobilky Peugeot. Podle služebního průkazu se ale Columbo jmenuje Frank.

Detektiv Columbo se poprvé objevil v roce 1960 v televizní sérii The Chevy Mystery Show v epizodě Enough Rope, kde ho hrál Bert Freed. Autoři předlohy Richard Levinson a William Link se při vytváření postavy podle svých slov částečně inspirovali detektivy Porfirijem Petrovičem z Dostojevského románu Zločin a trest a Otcem Brownem od Gilberta Keitha Chestertona.

V roce 1962 se televizní epizoda dočkala divadelního zpracování pod názvem Prescription: Murder, v němž výkon herce Thomase Mitchella přesvědčil tvůrce, aby z Columba udělali nikoli vedlejší, ale hlavní roli. Zfilmování této hry o šest let později se už Mitchell nedožil, takže volba nakonec, po odmítnutí od Binga Crosbyho, padla na tehdy 41letého Falka. Vysoká popularita druhého příběhu si v roce 1971 vynutila formu seriálu, který televize NBC vysílala celých sedm let. Obnovené Columbovy příběhy se vrátily na obrazovku v letech 1989 až 2003 a jejich produkce se zhostil Peter Falk.

V Československu se díly objevily v televizi již před rokem 1989; Falka daboval herec Petr Haničinec a novější díly pak Dalimil Klapka.

Režie jednotlivých dílů se ujaly nejrůznější osobnosti, včetně Falka či režiséra Stevena Spilbergera, a zahrály si v nich i celebrity, například hudebník Johnny Cash či herečka Faye Dunawayová. V šesti epizodách se objevila v různých rolí i Falkova skutečná manželka Shera Daneseová.

Mnozí se shodují, že poručík Columbo vděčí své popularitě z velké části herci Peteru Falkovi. Ani Falk si ale nestěžuje, že kvůli Columbovi zůstaly jiné jeho role v pozadí zájmu diváků. "Jen díky němu mám vždycky nejlepší místo na basketu," přiznal Falk, který Columbovi vtiskl i jakoby nepřítomný pohled (Falk má totiž od malička skleněné jedno oko).