O postavení budovy se zasloužila početná německá pražská menšina v 80. letech 19. století, kdy Stavovské divadlo na Ovocném trhu nestačilo nárokům výpravných kusů, neboli nazrál čas na postavení reprezentativní budovy, protiváhy českého Národního divadla na nábřeží Vltavy.

Projekt byl svěřen proslulému vídeňskému ateliéru Fellner a Helmer, autorům řady významných evropských divadel. Na rozdíl od Národního divadla měl stavitel výhodu velké parcely, jež umožnila velkorysé prostorové řešení. Nová budova v neorenesančním slohu pojala zpočátku téměř dva tisíce diváků (včetně 500 míst k stání). Vnitřní bohatě zlacená výzdoba v neorokokovém stylu řadí hlediště k nejkrásnějším divadelním interiérům v Evropě. Náklady na stavbu se nicméně vešly do částky 750 tisíc zlatých, tj. necelé poloviny nákladů na vybudování Národního divadla před požárem v roce 1881.

Nové německé divadlo se otvíralo 5. ledna 1888 Wagnerovou operou Mistři pěvci norimberští. K Wagnerovu odkazu se v roce pátého výročí jeho úmrtí přihlásilo divadlo pod vedením Angelo Neumanna vzápětí i nastudováním tetralogie Prsten Nibelungův a koncertem z jeho díla.

Zdravá konkurence pro českou scénu 

Nové německé divadlo představovalo zdravou konkurenci české scéně. Na jeho prknech se objevovaly světové premiéry významných děl, ve 30. letech 20. století zastávalo pozici útočiště, kam se uchylovali umělci prchající z fašizujícího se Německa. Jevištěm tehdy prošly osobnosti jako Gustav Mahler, Richard Strauss, Alexander Zemlinsky, Georg Széll, Enrico Caruso, Maria Jeritza, Leo Slezak aj. Poválečná léta 1945-48, kdy zde působila Opera 5. května, patří k nejzajímavějším etapám vývoje české opery.

Dnešní vedení Státní opery respektuje tradice Nového německého divadla i Opery 5. května. Reprezentativní budovu navštěvují z velké části turisté, a je tedy do značné míry „výkladní skříní“ domácí operní tvorby. Oslavy 120. výročí zahájí 5. ledna Den otevřených dveří s vernisáží unikátních dobových fotografií, večer pak galapředstavení Dvořákovy Rusalky.

Na únor je připravena novodobá premiéra koncertního provedení opery Camilla Saint-Saense Helena, jejíž partitura byla po více než stu letech objevena v archívu divadla v Monte Carlu. Nastuduje ji šéfdirigent Státní opery Guillaume Tourniare. Oslavy vyvrcholí 29. května premiérou Wagnerovy opery Bludný Holanďan v rámci festivalu Pražské jaro 2008. Ke 120. výročí se chystají i další akce, na nichž se budou podílet všechny soubory Státní opery Praha.