V mládí byl Paulo na přání otce několikrát zavřen do psychiatrické léčebny, kde podstoupil léčbu elektrickými šoky, následovala vlna hippie, psal texty k písním brazilských hvězd popmusic, pracoval i jako novinář.

Ovlivnila jej pouť do španělského Santiaga de Compostela. Jak sám říká: "Na cestě do Santiaga jsem postupně pochopil, že moudrost najdete mezi obyčejnými, prostými lidmi. A že tak chci psát - přímočaře, srozumitelně, přitom ne povrchně."

A patrně se mu to daří, podle odhadů se prodalo 75 miliónů jeho knih a jak uvedla 8. října 2003 agentura Reuters, řadí se mezi tři nejúspěšnější spisovatele ve světě.

Za svou literární činnost byl Coelho mnohokrát vyznamenán, mimo jiné francouzským Řádem umění a literatury a Řádem Čestné legie. Od roku 2002 je členem Brazilské literární akademie. Aktivně se věnuje i sociální pomoci. Se svou manželkou Christinou Oiticica založil institut Paula Coelha, který podporuje především děti a staré v Brazílii.