Už v roce 1938, ve 27 letech, získal nejvýznamnější francouzské literární ocenění, Goncourtovu cenu za román Pavouk. Ve své velmi rozsáhlé tvorbě střídal romány a biografie, pro něž nacházel látku v rodném Rusku i ve Francii. Celý život psal francouzsky. V roce 1959 byl zvolen do Francouzské akademie, kde byl nyní nejstarším členem.

Ve Francii patřil k velmi oblíbeným spisovatelům a jeho díla byla hojně překládána. Česky vyšel už v roce 1947 jeho román Ve znamení býka, v posledních letech například životopisy Baudelaira a Balzaka.