Podle Copsidace byl Brown v neděli hospitalizován se zápalem plic v nemocnici Emory Crawford Long Hospital. V 1:45 místního času (7:45 SEČ) zemřel.  Příčina smrti je zatím neznámá.

Brown patřil k nejvýznamějším populárním zpěvákům druhé poloviny 20. století. Jeho pojetí výrazným způsobem ovlivnilo celou populární hudbu, zejména soul, u jehož kolébky stál, ale také funk, hip hop a rap nebo disco. Neměl vliv jen na frázování, ale stál také u základu používání groovů, na nichž stojí právě funk a hip hop.

James Brown ve svém zpěvu vždy zdůrazňoval sexuální náboj, v šedesátých letech ale také bojoval za rovnoprávnost amerických černochů, což potvrzuje název skladby Say It Loud, I´m Black and I´m Proud. Mezi jeho hity dále patří Sex Machine a I Got You.

Brown získal tři hudební ceny Grammy, tu za celoživotní přínos hudbě dostal v roce 1992. Již předtím ale dostal Grammy v roce 1965 za nejlepší nahrávku r´n´b písně Papa´s Got a Brand New Bag a v roce 1967 za nejlepší podání r´n´b písně Living In America. V roce 1986 byl jako jeden z prvních umělců uveden do rock´n´rollové síně slávy.