"Když žijete dost dlouho, dostanete nakonec všechny ceny," řekl před šesti lety, když na Berlinale přebíral Zlatého medvěda za celoživotní dílo, a se smíchem dodal: "Můj syn Michael říká, že už jsem prošel tolika neuvěřitelnými situacemi, přežil jsem pád helikoptéry i mrtvici, že mě jednou budou muset zabít."

Douglas pochází z rodiny negramotných rusko-židovských přistěhovalců, jeho otec se živil jako hadrář a Kirk musel od dětství tvrdě pracovat. Na jevišti se však objevil už ve třinácti letech a ještě než narukoval k válečnému námořnictvu 2. světové války, stanul na Broadwayi. Koncem 40. let se prosadil i ve filmu.

Za svou kariéru vytvořil na devadesát rolí v dobrodružných filmech, westernech, kriminálních i psychologických dramatech. Většinou hrál tvrdé chlapy, drsné záporné hrdiny. Mezi jeho neznámější filmy patří Šampión, za kterého dostal první oscarovou nominaci, Město Iluzí a Žízeň po životě, za které následovaly další (žádnou však neproměnil, dočkal se až čestného Oscara v roce 1995), dále filmy Spartakus, Stezky slávy či Tichá dohoda.

Jeho největším snem bylo zahrát si i ve filmu roli, v níž exceloval na jevišti ve hře Vyhoďme ho z kola ven podle románu Kena Keseyho. Získal filmová práva, ale teprve až jeho syn Michael s Milošem Formanem film Přelet nad kukaččím hnízdem natočili a "jeho" roli už kvůli věku svěřili Jacku Nicholsonovi.