Od posledního letu, který proběhl na přelomu července a srpna loňského roku, musel raketoplán projít důkladnými změnami. Tou největší je odstranění izolační pěny z hlavní palivové nádrže (ET). Právě odloupnutá izolační pěna narazila v roce 2003 do tepelného štítu raketoplánu Columbia. Nic netušící posádka pak neměla při návratu atmosférou sebemenší šanci.

Columbia se rozpadla a všichni členové posádky zahynuli. Podobná katastrofa se málem opakovala i loni. NASA tak musel znovu lety pozastavit a učinit daleko rozsáhlejší změny.

Prvním úkolem současné mise bude prověrka všech systému a zjištění, zda jsou učiněná opatření dostačující. Druhým úkolem je dopravit na Mezinárodní kosmickou stanici (ISS) potřebné zásoby a také jejího třetího člena - Němce Thomase Reitera. ISS obývá od nehody Columbie jen dvoučlenná americko-ruská posádka. Protože raketoplány nemohly létat, bylo zásobování stanice omezeno jen na ruské nákladní lodě Progress, a proto musel být počet členů posádky snížen na dva.

Discovery poletí 12 dní

Discovery byl na startovací rampu přepraven 19.května. Délka letu je naplánována na 12 dní. Kromě testů raketoplánu a přenášení zásob mezi raketoplánem a stanicí jsou naplánovány dva výstupy do kosmu. Jejích úkolem budou práce na ISS a kontrola raketoplánu.

STS-121 je 115. letem raketoplánu a 32. letem Discovery. Odpočítávání k jeho startu začne na floridském Mysu Canaveral už ve středu v noci středoevropského času.

Mezi nejzkušenější členy posádky patří kapitán Wayne, který letěl na palubě raketoplánu již třikrát. Poprvé se do vesmíru podíval v roce 1997. Dva členové posádky (Sellers, Kelly) mají na svém kontě jeden let do vesmíru. Zbytek posádky tvoří nováčci, takže STS 121 bude jejích první let do vesmíru. Třetí člen posádky Thomas Reiter se může pochlubit zkušeností z pobytu na kosmické stanici. Na přelomu let 1995 a 1996 strávil téměř 180 dní na ruské orbitální stanici MIR.

On-line přenos ze startu raketoplánu Discovery i z průběhu celé mise budete moci sledovat přes internet.