Dosavadní typy umělých svalů byly zpravidla poháněny bateriemi. Nové dva druhy svalů, na nichž pracují výzkumníci ze Spojených států společně s jihokorejskými experty, naproti tomu využívají k pohonu kyslík a chemickou energii vodíku a lihu.

První, silnější typ umělých svalů přeměňuje chemickou energii v teplo, které způsobuje, že se slitina s tvarovou pamětí (SMA - Shape Memory Alloy) začne stahovat. Snížením teploty se materiál vrátí do původní polohy, a sval se tak uvolní. Laboratorní testy ukázaly, že tyto svaly dokážou uzvednout stokrát větší hmotnost než svaly v našem těle. Druhý typ svalů přeměňuje chemickou energii v elektrickou.

Ani jeden z nově vyvíjených typů svalů nicméně zatím nepřipomíná běžné, přírodní svaly; oba jsou totiž vytvořeny z drátů, nosníků a skleněných láhví.

Podle Johna Maddena z univerzity v kanadském Vancouveru ovšem nové umělé svaly v mnoha směrech přírodu napodobují. "Sval zpracovává kyslík a palivo, které může být dopravováno prostřednictvím oběhového systému; sval sám podporuje chemickou reakci, která vede k mechanické činnosti; elektrochemické obvody mohou fungovat jako nervy a řídit pohon; jistá energie se ukládá místně přímo ve svalu a jako u přírodního svalu se také materiály stahují dálkově," vysvětlil Madden, podle něhož je nyní nejdůležitější vytvořit oběhový systém podobný tomu u lidí, který by nahradil dráty v umělých svalech.