"Hejno alkounků je dřív cítit než vidět," líčí v časopisu Nature Julie Hagelinová, bioložka ze Swarthmore College v Pensylvánii. "Je to jako by někdo blízko vás loupal mandarinku."

Tito po citrusech vonící mořští opeřenci jsou podle vědců první ptáci, u nichž se jim podařilo zjistit, že komunikují pomocí vůně či pachu. Na Aljašce, kde jich žije asi stotisícová kolonie, se vzájemně při setkání něžně dotýkají zobáky na krku, kde je vůně nejintenzivnější.

Vědcům se zatím nepodařilo zjistit, jak vůně vzniká, ale ani co pro ptáky znamená. "Možná naznačuje kvalitu ptáka coby potenciálního partnera k páření," spekuluje Hagelinová. "Lépe živený jedinec může být schopný produkovat více vůně," dodává. "Rozhodně je to ale naprosto nový druh komunikace u ptáků, který jsme pozorovali."

Využití pachů k nalezení partnera je v živočišné říši velmi obvyklé, a to nejen u řady savců, ale především u hmyzu, jenž může potencionální partnery zaregistrovat na několik kilometrů. Stačí mu k tomu jediná molekula aromatické látky. Toho se také používá při detekci a hubení škodlivého hmyzu pomocí feromonových pastí.

Alkounek je ovšem prvním ptákem, který vůně používá při vzájemné komunikaci, doposud bylo zjištěno, že ptáci, například supi nebo holubi pachy používají jen při hledání potravy a navigaci.