Raketa Sojuz FG-Fregat odstartovala tři minuty po půl páté z kosmodromu Bajkonur v Kazachstánu. Úkolem sondy Venus Express je podrobněji prozkoumat planetu Venuši, podle níž je ostatně částečně pojmenována.

Celkové náklady si vyžádaly 220 miliónů eur (6,6 miliardy korun). Mise Venus Express navazuje na vyslání sondy Mars Express, která zamířila k rudé planetě v roce 2003 jako první planetární projekt v historii ESA.

Venus Express má oproti marsovskému předchůdci dokonalejší tepelný štít kvůli blízkosti Slunce, nese sedm vědeckých přístrojů pro zkoumání horních i dolních vrstev ovzduší a povrchu planety. Nedostatek financí však vědcům zabránil umístit na sondu radar, který by povrch a ovzduší planety prozkoumal důkladněji.

Sonda se ozvala 90 minut po vypuštění

První signál sondy zachytili vědci devadesát minut po vypuštění. "Narodilo se nám dítě, mluví s námi, má energii a sílu," rozplýval se šéf vědeckého týmu ESA David Southwood. "Je to dobrý počátek, který bude mít skvělé pokračování," dodal.

"Vysláním sondy Venus Express chceme znovu demonstrovat, že zkoumání planet je životně důležité pro život na Zemi," citovala stanice BBC generálního ředitele ESA Jeana Jacquese Dordaina.

Na oběžnou dráhu kolem Venuše se sonda dostane za 155 dní, tedy asi  za pět měsíců. V té době bude na přístroj čekat poměrně obtížná operace, protože musí zažehnout motory a zbrzdit na rychlost potřebnou k uvedení na oběžnou dráhu kolem této planety.

Venus Express se bude nakonec pohybovat po protáhlé elipsovité dráze - nejblíže se k planetě dostane na 250 kilometrů a nejdále na 66 000 kilometrů.

Planetu prozkoumá až v červnu 2006

Počátkem června zahájí sonda první vědecké experimenty. Za rok pobytu na oběžné dráze kolem Venuše prozkoumá sonda nejen její horkou a hustou atmosféru, ale také složení půdy. Palubní přístroje mají také zjistit, zda jsou na Venuši stále aktivní sopky.

Atmosféra druhé planety naší sluneční soustavy je z 96 procent tvořena oxidem uhličitým a její teplota pod hustými mraky tvořenými výpary kyseliny sírové dosahuje 450 stupňů Celsia.

Venus Express má přibližně tvar krychle s rozměry 1,65 x 1,7 x 1,4 metru. S roztaženými solárními panely měří napříč osm metrů. Váží 1240 kilogramů, z čehož palivo zaujímá téměř jednu polovinu, tedy 570 kilogramů.

Venus Express se k Venuši vydává již podruhé. V kosmu se měla ocitnout už 26. října, ale několik dní předtím byl start odložen kvůli problémům s tepelnou izolací horního stupně ruské rakety.