Prvotní vesmír, jež se zrodil velkým třeskem (Big Bang) před asi 13,7 miliardy let, byl zřejmě temný. Teprve po stovce miliónů let se atomy vodíku začaly spojovat a rozžehly se první zářivé hvězdy. Ty měly být stokrát až miliónkrát masivnější než Slunce; jejich potomci, současné hvězdy, dosahují maximálně 150 hmotností Slunce.

"Kde byly (první superhvězdy), jak byly velké, kolik světla vyzařovaly a zda vůbec existovaly - tím jsme si nebyli jistí," uvedl šéf týmu Alexander Kashlinsky. "Domníváme se, že jsme dokázali získat první informace o těchto hvězdách," tvrdí vědec.

Kashlinského tým ke změření okem neviditelného infračerveného záření těchto superhvězd použil Spitzerův vesmírný dalekohled NASA. Zaměřili jej na úzký výsek vesmíru a odečetli záření všech známých galaxií a samostatných objektů. Výsledný zbytek podle nich představuje radiaci prvotních hvězd.

Nejde o pouhé stanovení hranice jednoho období vesmíru, ale o pochopení procesu spouštění termojaderné reakce ve hvězdách. Agentura AP výkon vědců přirovnala ke snaze najít hlas jednoho diváka v nahrávce stadiónu plného křičících lidí.

Objev ale nezapadá do dalších zjištění

Teorie o existenci supermasivních prahvězd, jež vytvořily materiál pro další generaci hvězd existující v podstatě dodnes, koliduje s letošním zjištěním britsko-amerického týmu programu WMAP, že první chladné objekty existovaly již asi 300 miliónů let po velkém třesku. Současná struktura vesmíru, složeného z galaxií vázaných v supergalaxie, tedy existovala už v té době, do níž Kashlinského tým nyní umisťuje své prahvězdy.

Kromě toho loni v dubnu italskoněmecký tým podzemní laboratoře Luna v italském Gran Sassu přišel na základě nového stanovení rychlosti hvězdotvorného procesu cyklu uhlík-dusík-kyslík s tvrzením, že vesmír je o miliardu let starší, takže záření, jež Američané zachytili, by nepocházelo z prvních hvězd.

"Dívám se na tento výsledek velmi skepticky. Myslím, že je mylný," prohlásil Ned Wright z Kalifornské univerzity v Los Angeles s tím, že zaznamenané zbytkové záření může pocházet z nedostatečně odfiltrovaných zdrojů.