Ke srážce dojde 129 miliónů kilometrů od Země a "ohňostroj", který vyvolá, má být viditelný i dalekohledy. Sonda a kometa se proti sobě řítí rychlostí 37 tisíc kilometrů za hodinu a první snímky ukazují, že jádro Tempel 1 velikosti asi 14 na pět kilometrů zahalují oblaka prachu a plynů. Náraz má vytvořit kráter velikosti fotbalového hřiště.

"Chcete-li studovat, z čeho je sluneční soustava, zkoumejte komety," řekl Donald Yeomans, ředitel programu NASA (Národního úřadu pro letectví a vesmír) pro objekty blízké Zemi.

Má se totiž za to, že komety jsou pozůstatky prachu a úlomků, které před 4,5 miliardy let obíhaly kolem vznikajícího Slunce, a proto jsou pokládány za zmražené schránky raného období naší soustavy.

"Kouzlem této mise je, že nevíme, co očekávat. Ale ať nastane cokoli, něco se dozvíme," míní Yeomans. Hluboký úder (Deep Impact), jak se průzkumný projekt jmenuje, má také objasnit, jaký je rozdíl mezi kometou a kompaktními asteroidy.

Komety, pro něž je charakteristický desetitisíce kilometrů dlouhý "ohon" z iontů, prachu a ledu, mohou putovat vesmírem i bez něj, jde-li o komety vyhaslé nebo takzvaně spící. V případě těch druhých je led zatím uvězněný uvnitř pevného jádra, a plyny se proto nemohou uvolňovat.