Sonda Huygens zaslala na Zem první sérii snímků z povrchu Saturnova měsíce v noci na sobotu Titanu. Na fotografiích jsou údajně dobře vidět metanová moře s ostrovy a pobřežím zakrytým mlhou.

Vědci zvýšení kvality snímků pořízených sondou pracovali celou noc. Značně unavení, i když s viditelnou pýchou pak výsledky své práce představili novinářům v německém Darmstadtu.

"Přístroje pracovaly dokonale," prohlásil John Zarnecki, který nesl odpovědnost za povrchová zařízení. "Nepostrádáme žádné údaje. Spojení i kvalita zaznamenaných dat byly naprosto dokonalé," dodal vědec.

Kapalný metan

Snímek pořízený z výše 16 kilometrů ukazuje tmavé linie, které navozují existenci toků vyhloubených tekutinou. Ta směřuje do tmavé oblasti, o níž se vědci domnívají, že by mohla být mořem kapalného metanu.

Světlé skvrny v této temné ploše identifikovali jako ostrovy. "Lze jen těžko odolat dohadům, že temná plochá hmota je nějakou obdobou odvodňovacích kanálů, vidíme i něco, co lze považovat za pobřeží," komentoval snímek Marty Tomasko z Arizonské univerzity.

Tomasko vede tým, který má na starosti kamerový systém sondy. "Zatím ale nevíme, zda je v kanálech nějaká kapalina," dodal vědec. Na dalších dvou fotografiích je zřejmá typická Titanova mlha, která brání astronomům, aby na dálku pořídili dokonalejší snímky jeho povrchu.

Balvany a stíny

Snímek pořízený už na povrchu měsíce zachycuje balvany, které podle vědců vypadají jako zmrzlá kapalina. Jsou roztroušeny po oranžovém povrchu zahaleném do metanového závoje.

Temný stín a prohlubně kolem balvanů naznačují, že kdysi mohly být obklopeny kapalinou.

Shushiel Atreya z týmu pověřeného studiem atmosféry Titanu sdělil, že přístroje zachytily "hustý mrak či tenkou vrstvu mlhy ležící přibližně 18 až 20 kilometrů nad povrchem". Podle Atreyi to naznačuje, že na povrchu se možná nachází metanový rezervoár.

Samotný povrch Saturnova měsíce vypadá jako "materiál, který může mít tenkou krustu obklopenou oblastí s relativně jednotnou hustotou. Analogicky nejblíže tomu by mohl být vlhký písek či křída," řekl Zarnecki.